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Historia del Derby de Kentucky

Historia del Derby de Kentucky

Puede ser una exageración decir que el Derby de Kentucky rescató las carreras organizadas del olvido en los Estados Unidos. Pero no es demasiado exagerado.

El año era 1908, y el movimiento progresista galopaba por todo el país, predicando contra los vicios de beber, fumar y apostar, solo por nombrar algunos. Estado por estado, los reformadores lograron cerrar las pistas de caballos al señalar las acusaciones generalizadas de corrupción: los corredores de apuestas manipularon las probabilidades y los jinetes lanzaron carreras. Incluso las potencias tradicionales de las carreras, las pistas de Saratoga y Belmont, sucumbieron al sentimiento anti-carrera. Cerraron por varios años.

Los reformadores incluso estaban ganando fuerza en Kentucky, que tenía una larga historia de carreras de caballos. En Louisville, futuro hogar del Derby de Kentucky, los jinetes locales corrieron sus caballos por la calle principal con alarmante regularidad. La primera carrera se registró en 1783. Después de muchas quejas de residentes asustados, estos primeros jinetes finalmente construyeron su propia pista de carreras en 1805.

En 1874, el Coronel Meriwether Lewis Clark, nieto del famoso explorador, fundó el Louisville Jockey Club, y la pista que se conocería como Churchill Downs se construyó en un terreno asegurado por sus parientes. Un año después, la pista se abrió.

En sus primeros años, el derbi luchó financieramente contra las pistas orientales establecidas, como Belmont y Saratoga. Estas áreas tuvieron una ventaja en las carreras: los británicos establecieron la primera pista de carreras del Nuevo Mundo en Long Island en 1665. Las carreras organizadas no comenzaron en los Estados Unidos hasta después de la Guerra Civil, pero florecieron rápidamente. A comienzos de siglo, más de 300 pistas de caballos estaban dispersas por todo el país. Contra tal oposición embriagadora, el Derby de Kentucky fue relegado como un evento regional, y Churchill Downs sufrió una crisis financiera año tras año.

Entonces el movimiento progresista comenzó su asalto. Para 1908, todas menos 25 pistas se habían cerrado. Con menos lugares para competir, los jinetes del este tenían pocas opciones más que competir en el Derby de Kentucky, explica Chris Goodlet, conservador de colecciones del Museo del Derby de Kentucky. "Churchill Downs era uno de los pocos lugares a los que podían ir, y comenzó a florecer".

Pero pronto los reformadores se acercaron al Kentucky Derby. La legislatura estatal, bajo presión, estaba debatiendo si cerrar el derbi. Goodlet dice que lo que salvó la pista fue un poco de previsión cuando se fundó la pista.

Las máquinas Pari-mutuel, inventadas en Francia, se habían instalado en Churchill Downs desde el momento en que se construyó la pista. Los corredores de apuestas se opusieron a las máquinas porque temían con razón que perderían influencia. Con una máquina pari-mutuel, las probabilidades se establecen al comienzo de una carrera, pero cambian a medida que la gente apuesta. Si menos personas apuestan por un caballo, las probabilidades de que ese caballo gane aumentan. Hay menos posibilidades de manipulación.

La legislatura llegó a un acuerdo con la pista: no hay corredores de apuestas. Las máquinas ocuparon su lugar en gran medida, y el derbi se salvó. Con este acuerdo y los incansables esfuerzos de promoción de Matt Winn, acreditado por convertir el derby en una fuerza de carreras a tener en cuenta, el Derby de Kentucky se convirtió en el evento deportivo de mayor duración en los Estados Unidos.

A través de la Prohibición, la Gran Depresión y dos guerras mundiales, la pista nunca se ha perdido una carrera en sus 126 años de historia. De 1875 a 1895, el curso fue de 1½ millas. Desde entonces, han pasado 1¼ millas. El primer ganador fue Aristides, que corrió el curso en 2 minutos y 37 segundos, ganando $ 2,850. El año pasado, el caballo Fusaichi Pegasus completó el curso en 2 minutos, 1 segundo, ganando una bolsa de más de $ 1 millón.

A través de los años, el interés en las carreras de caballos ha aumentado y disminuido, pero las tradiciones del Derby de Kentucky, que se completa con juleps de menta y fiestas de derby, siempre se han mantenido intactas.

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